Meulens: ‘We mogen geen fouten maken’

De reis van Phoenix naar San Francisco duurt misschien niet eens twee uur. De reis van de Nederlandse honkballers om uiteindelijk in de Bay Area te komen, duurde echter aanzienlijk langer. In ruim een maand tijd spaarde Oranje ruim 15.000 vliegmijlen bij elkaar in een reis die de ploeg van Nederland via Arizona, Taiwan en Japan deze week weer terugbracht in Arizona. Klaar voor het belangrijkste deel van de reis: de vlucht naar San Francisco.

Slechts vier teams meldden zich dit weekeinde in San Francisco. De vier beste landen van de wereld. Honkbalnaties die strijden om het eerste wereldkampioenschap van formaat. Een wereldtitel mét ditmaal de aanwezigheid van de beste spelers ter wereld. En Nederland? Nederland is daar bij.

Natuurlijk verzekerde manager Hensley Meulens voorafgaand aan het miljoenenbal zijn jonge selectie dat het winnen van de World Baseball Classic een serieuze optie was. En natuurlijk wilden de gretige spelers van Curaçao, Aruba en uit Nederland dat maar wat graag geloven. Maar tussen de grote vedettes, de duurbetaalde Major Leaguers en de doorgewinterde veteranen van landen als De Dominicaanse Republiek, Cuba, Venezuela en de Verenigde Staten zouden de wedstrijden van de honkballers uit het Koninkrijk van Nederland volgens velen niet meer zijn dan een showcase van aanstormend talent.

Groot nieuws

Maar onder leiding van de ogenschijnlijk afgeschreven Andruw Jones bewees Nederland de laatste weken het tegendeel. Manager Hensley Meulens: “We zijn nu een land geworden, waar tegenstanders rekening mee moeten gaan houden.” Opnieuw is het Nederlands honkbalteam groot nieuws in de Verenigde Staten. Maar niet als de assepoester. Maar dit keer als één van de kandidaten voor de titel tijdens de World Baseball Classic. “Dit was ook de intentie van Major League Baseball”, vertelt Meulens. “Deze organisatie probeert de sport wereldwijd te verspreiden. Hierdoor kunnen nu landen als de Dominicaanse Republiek, Puerto Rico, Japan en als wij laten zien dat we het kunnen opnemen tegen het beste team in honkbal, namelijk Team USA.”

Juist de Amerikaanse honkballers werden echter deze week uitgeschakeld, waardoor de formatie van manager Joe Torre voor de derde keer op rij geen kans maakt om het toernooi te winnen. “Dat is het mooie van een competitie tussen verschillende landen”, aldus Meulens. Zouden de Verenigde Staten in de halve finales moeten staan? “Eigenlijk wel”, denkt Meulens. “Maar dat is nu eenmaal niet het geval is. Door de globalisering van de sport door Major League Baseball kan nu iedereen winnen.”

Cruciaal

Hensley Meulens spreek zijn spelers in San Francisco toe.

Hensley Meulens spreekt zijn spelers in San Francisco toe.

Hoewel Nederland met onder meer Zuid-Korea en Cuba al sterke landen heeft verslagen, is de Dominicaanse Republiek van een heel ander kaliber. “Ze zijn nog ongeslagen. Het is een team met meer Major League-spelers dan wij hebben. We zullen heel, heel goed moeten spelen. We kunnen ons geen fouten verloorloven. Daarbij zal pitching cruciaal worden. We moeten voorkomen dat ze ballen het stadion uit gaan slaan.”

Zowel de Nederlandse als de Dominicaanse honkballers zullen tijdens de halve finale niet bezig zijn met de resultaten uit 2009, toen Nederland wereldnieuws werd door twee keer de duurbetaalde profs van de Dominicaanse Republiek te verslaan. Meulens: “Dat was een heel ander Dominicaans team.” Manager Tony Pena van de Dominicaanse Republiek denkt er niet veel anders over. Pena: “De meeste spelers die hier nu zijn, waren er niet bij in 2009.” Volgens Pena moet zijn team zich dan ook niet met die nederlagen bezighouden. “Ik wil niet dat mijn spelers daarmee bezig zijn. Wat is gebeurd, is gebeurd”, is manager Tony Pena stellig. “We moeten gewoon ons eigen spel spelen. En dat doen zoals we tot dusver hebben gedaan.”

Geweldig

In de aanloop naar de wedstrijd uit de halve finales heeft de Nederlandse selectie onder veel mediabelangstelling twee trainingen gehouden in het AT&T Park, de thuishaven van San Francisco Giants. De eerste werd gistermiddag gehouden (van 22.15 tot 00.15 uur Nederlandse tijd). Vanochtend (van 17.45 tot 19.15 uur Nederlandse tijd) volgde een tweede training. In het AT&T Park start vanavond de eerste halve finale. Die gaat tussen titelverdediger Japan en Puerto Rico. Een dag later is het de beurt aan Nederland en de Dominicaanse Republiek.

Ongeacht het resultaat van de aankomende wedstrijd kan Meulens al met een voldaan gevoel terugkijken op de World Baseball Classic. Meulens: “Het is een grote eer om manager te mogen zijn van dit team. Om de halve finales te halen, in het stadion waar ik werk en waar we in de afgelopen drie jaar twee kampioenschappen hebben gehaald en dat te doen in dezelfde teamkleuren.” Maar Meulens wil meer: “Nog één kampioenschap halen in dezelfde kleuren, dat zou geweldig zijn!”

Deel dit bericht: Share on Facebook0Tweet about this on TwitterShare on Google+0Pin on Pinterest0Share on LinkedIn0Email this to someonePrint this page