Voor Balentien is 56 het magische nummer

Geruisloos vertrok Wladimir Balentien in 2010 uit het Amerikaanse profhonkbal. Verspreid over drie seizoenen in de Major League had de honkballer van Curaçao geen indruk weten te maken. Drie jaar later vult Balentien op ruim 10.000 kilometer afstand de koppen van alle grote kranten. 56 is het magische nummer geworden voor Balentien.

Bij Seattle Mariners en Cincinnati Reds krabben ze zich momenteel ongetwijfeld achter de oren. Wladimir Balentien, was dat niet die slagman, die wel over kracht beschikte, maar in drie seizoenen in de Major League niet verder kwam dan vijftien homeruns en een slaggemiddelde van .221? En was dat niet die honkballer die gemiddeld in één van zijn drie slagbeurten met drie slag aan de kant werd gezet?

Nu, drie jaar later, worden eenvoudig overeenkomsten getrokken tussen Balentien en grootheden als Barry Bonds en Babe Ruth. De 29-jarige Balentien slaat er snoeihard op los voor het Japanse Yakult Swallows en ligt op koers om het meest toonaangevende sportrecord in Japan te verpulveren. Het is zijn dank voor het vertrouwen van de hekkensluiter uit de Nippon Professional Baseball op een moment dat geen enkele club uit de Major League meer interesse had voor de Nederlandse international.

Beloond

Wladimir Balentien

Wladimir Balentien

Yakult Swallows wordt meer dan goed beloond. In het seizoen nadat de club Balentien voor € 7,5 miloen dollar voor nog eens drie jaar had vastgelegd, slaat de buitenvelder ballen over de hekken alsof het hem geen enkele moeite kost. Het driejarige contract van Balentien bevat geen opt-out clausule. De kans dat de honkballer van Curaçao ook volgend jaar gewoon nog in Japan honkbalt, is daarmee aanzienlijk.

Met zijn nieuw verworven sterrenstatus zal Balentien daar voorlopig niet over klagen. Zijn telefoon staat roodgloeiend, journalisten volgen elke stap die hij zet en de lokale televisiezender overweegt zelfs een ‘Balentien-camera’ in het Meiji Jingu Stadium te plaatsen. Die camera moet alleen de verrichtingen aan slag van Balentien registreren. Het aanstaande homerunrecord van Wladimir Balentien is groot nieuws in Japan. Verslaggevers reisden zelfs al af naar het geboorte-eiland van Balentien om de afkomst te achterhalen van hun nieuwe sportheld.

Overschaduwd

Waar de homerunrace van Major Leaguers als Mark McGwire en Barry Bonds werd overschaduwd door beschuldigingen van dopinggebruik, is ook de poging van Balentien in Japan niet onomstreden. Nog geen drie maanden geleden moest Ryozo Kato, de grote baas van de Nippon Professional Baseball, schoorvoetend toegeven dat er dit seizoen in het geheim wel degelijk een nieuwe bal was geïntroduceerd. Aanvankelijk had Kato dit steeds ontkend, maar nadat het aantal homeruns absurd was gestegen in vergelijking met een seizoen eerder, was er geen ontkomen meer aan en moest de introductie van de nieuwe bal alsnog worden opgebiecht.

Met die nieuwe bal moest het Japanse honkbal weer aantrekkelijk worden gemaakt. En daar heeft Balentien wel voor gezorgd. Niettemin heeft de Japanse commissioner benadrukt geen verband te zien tussen de nieuwe bal en de mogelijkheid voor Balentien om het record te verbreken. Voor een deel heeft hij daar gelijk in. Met 31 homeruns werd Balentien vorig seizoen voor het tweede jaar op rij Homerun King in de Central League en zelfs ook Homerun King van de NPB. Dat aantal is nu door de Amerikaan Tony Blanco al ruimschoots verbeterd. Hij staat momenteel op 35 homeruns. Shinnosuke Abe volgt met dertig hekklappen. Maar die aantallen staan in schril contrast met de prestatie van Balentien. Hij is vier homeruns verwijderd van een historisch record van 56 hekklappen.

Onsterfelijk

Voorlopig is Balentien er nog niet. Met nog 26 wedstrijden te gaan, moet hij altijd nog vier homeruns slaan om zichzelf onsterfelijk te maken. Of hij daarbij de hulp gaat krijgen van de pitchers, is nog maar de vraag. Het record van 55 homeruns werd voor het eerst neergezet in 1964 door Sadaharu Oh, één van de grootste spelers uit de Japanse sportgeschiedenis. Sindsdien werd het record tweemaal geëvenaard. In 2001 (Tuffy Rhodes uit de Verenigde Staten) en 2002 (Alex Cabrera uit Venezuela). Maar in alle pogingen om het record te verbreken, werden de slagmannen gedwarsboomd door een groot aantal, opzettelijke, vrije lopen.

Wladimir Balentien

Wladimir Balentien

Inmiddels ook voor Balentien geen onbekend fenomeen meer. In 26 wedstrijden in augustus kreeg hij evenzoveel vrije lopen. Dertien van die vrije lopen kreeg hij in zijn laatste zeven wedstrijden van augustus. Ter vergelijking, Tuffy Rhodes en Alex Cabrera kregen in de zes wedstrijden na hun vijftigste homerun respectievelijk vier en zes keer vier wijd. Balentien kreeg er tien.

Nihon Seimei MVP Award

Niettemin wist Balentien vrijdag 30 augustus in de met 8-2 gewonnen wedstrijd tegen Yokohama Bay Stars zijn aantal homeruns te verhogen tot 52. Het was zijn achttiende van de maand augustus, een nieuw record in de NPB. Door zijn prestaties in augustus (.460 met 35 binnengeslagen punten en achttien homeruns in 26 wedstrijden) werd hij voor de vierde keer in zijn carrière uitgeroepen tot Meest Waardevolle Speler van de maand. Hij ontving daarvoor de Nihon Seimei MVP Award, zijn tweede van dit seizoen.

Inmiddels begint ook voor Balentien de vermoeidheid zijn tol te eisen. Sinds zijn 52e homerun een week geleden sloeg hij in vier wedstrijden tegen Yokohama Bay Stars, Yomiuri Giants en Chunichi Dragons nog maar vier honkslagen in vijftien wedstrijden. Hij kreeg vijf keer vier wijd, waarvan één keer opzettelijk. Maar Balentien werd ook vier keer uitgeschakeld door drie slag. “Ik ben een mens. Geen machine”, verklaarde Balentien gisteren aan Japanse verslaggevers na afloop van de met 4-6 verloren wedstrijd tegen Chunichi Dragons. “Het seizoen is lang. Als het klikt, sla ik niet op ballen buiten de zone. Ik ga op slechte ballen slaan, als het niet goed gaat. Ik doe mijn best om dat nu te voorkomen.”

Andruw Jones

Yakult Swallows speelt nu nog drie wedstrijden tegen Chunichi Dragons in Nagoya Dome, voordat wordt begonnen aan een serie van zes thuiswedstrijden in het Jingu Stadium. Op 10, 11 en 12 september is Hiroshima Toyo Carp de tegenstander. Van 13 tot en met 15 september speelt de ploeg van Balentien tegen Hanshin Tigers. Balentien heeft al aangegeven het record graag te willen verbreken in het Jingu Stadium. Yakult Swallows staat na 117 wedstrijden in de Central League nog altijd onderaan met een winstpercentage van slechts .391 en 27 1/2 wedstrijden achterstand op koploper Yomiuri Giants.

In de Pacific League gaat het Tohoku Rakuten Golden Eagles van Andruw Jones aan de leiding. Dit team heeft een winstpercentage van .583. Jones sloeg in 117 wedstrijden twintig homeruns en vijftien tweehonkslagen. Hij staat momenteel op een slaggemiddelde van .239 met 68 binnengeslagen punten en zestig gescoorde runs.

Meeste homeruns in één seizoen

1964: Sadaharu Oh, 55 homeruns
2001: Tuffy Rhodes, 55 homeruns
2002: Alex Cabrera, 55 homeruns
1985: Randy Bass, 54 homeruns
1963: Katsuya Nomura, 52 homeruns
1985: Hiromitsu Ochiai, 52 homeruns
2013: Wladimir Balentien, 52 homeruns

Deel dit bericht: Share on Facebook0Tweet about this on TwitterShare on Google+0Pin on Pinterest0Share on LinkedIn0Email this to someonePrint this page