ELB-initiatiefnemer Kops: ‘We zijn een rijdende trein’

De honkbalwereld werd een week geleden opgeschud door de oprichting van de European Association of Professional Baseball. Hoewel plannen voor de Euro League Baseball voor een belangrijk deel afhankelijk zijn van sponsoring, is oprichter Jan Maarten Kops optimistisch: “Het zal niet makkelijk worden, maar zeker niet onmogelijk”.

Of een profcompetitie in 2016 ook daadwerkelijk van start kan gaan, is nog afwachten. Wel werd afgelopen vrijdag in Amsterdam geschiedenis geschreven. Nog niet eerder bereikten Europese clubs een gezamenlijk akkoord over een nieuw te vormen Europese competitie, hoewel de wens door diverse partijen door de jaren heen veelvuldig werd uitgesproken. In ieder geval trok de bekendmaking van de plannen vorige week al direct de interesse van Major League Baseball.

Aan de wieg van de plannen staan de Nederlanders Jan Maarten Kops en Wim van den Hurk, vader van profpitcher Rick van den Hurk. Met Wim van den Hurk heeft de European Association of Professional Baseball een ervaren voorzitter aan het roer gekregen. Hij voert in de komende weken gesprekken met de clubs en de (inter)nationale bonden.

Grote schade

Kops bleek de afgelopen jaren al zeer succesvol met zijn eigen Collegiate Baseball League, die hij in drie jaar tijd opbouwde tot competitie die in verschillende landen wordt gespeeld. Met de Euro League Baseball hoopt Kops ook voor een verandering in het Europese clubhonkbal te zorgen. “Ik weet niet of het beter wordt. Maar wat ik wel weet, is dat als niemand iets doet, het zeker niet beter wordt”, laat Kops ambitieus weten.

Moment uit de Europa Cup-wedstrijd tussen Vaessen Pioniers en T&A San Marino, twee van de beoogde deelnemers aan de ELB.

Moment uit de Europa Cup-wedstrijd tussen Vaessen Pioniers en T&A San Marino, twee van de beoogde deelnemers aan de ELB.
Foto: © Rob Jelsma

Een verandering is volgens Kops hard nodig. “De sport heeft grote schade opgelopen. Een paar jaar geleden hadden we nog dertig pupillenteams in de eerste klasse. Nu zijn het er negen. Maar we hebben wel nog steeds hetzelfde aantal academyteams, die moeten worden gevuld met spelers.” Ook op andere fronten verliest het honkbal volgens Kops terrein. Kops: “Ik voel dat het wegzakt”.

Succesvolle voorbeelden

Hierop bedacht Kops een basisconcept, waarbij hij zich onder meer baseerde op succesvolle en falende competities in de Verenigde Staten en succesvolle voorbeelden van kleine sporten in Europa. Van den Hurk haakte aan als voorzitter en gaat nu in gesprek met partners voor de verschillende disciplines binnen de toekomstige organisatie.

Het tweetal beseft zich terdege dat plannen alleen niet voldoende zijn. Kops: “We zijn nadrukkelijk op zoek gegaan naar kostenbesparende oplossingen.” Daarbij is Kops samen met Van den Hurk in gesprek gegaan met verschillende clubs. “We hebben samen een shortlist gemaakt. Daarbij hebben we met opzet twee clubs per land gekozen, zodat de clubs samen kunnen reizen voor uitwedstrijden. Ook dat scheelt in kosten.”

Contacten

Als eerste gingen ze in gesprek met het Rotterdamse Neptunus. Hierna volgde ook Vaessen Pioniers, dat een accommodatie heeft, dat ook is gebouwd met het oog op een mogelijke Europese competitie. Voor de clubs sprak de mogelijkheid aan om hun spelers meer slagbeurten te kunnen geven tegen betere pitchers.
Ook de contacten met T&A San Marino gingen vlot. Het dwergstaatje kwam eerder in de plannen van de Europese honkbalbond voor de nieuwe Europese clubcompetities nog op de schopstoel te zitten. Rouen Huskies hapte eveneens gretig toe. Kops: “Zij zeiden: als er een profcompetitie in Frankrijk gaat worden gehouden, dan gebeurt dat hier.”

Het Neptunus Familiestadion in Rotterdam is één van de beoogde speellocaties van de ELB.

Het Neptunus Familiestadion in Rotterdam is één van de beoogde speellocaties van de ELB.
Foto: © Rob Jelsma

Inmiddels zijn diverse clubs serieus geïnteresseerd en vier toegetreden tot de European Association of Professional Baseball. “Voor de clubs is dat van belang. Ze weten dat ze daarmee in de front seat komen te zitten bij het bespreken van de plannen.” Toch is met de keuze voor deze clubs de deur zeker niet gesloten voor andere clubs stelt Kops. “We zijn een rijdende trein. Het staat iedereen vrij om op de trein te springen. Als je maar wel open staan voor de plannen.”
Ook heeft Kops al plannen voor het toevoegen van nieuwe clubs aan de competitie. Zo is er de mogelijkheid om voorafgaand aan de competitie elk jaar een kwalificatietoernooi te houden met open inschrijving.

Format

In het format van de nieuwe competitie speelt elk team één keer in de twee weken vier wedstrijden van maandag tot en met donderdag. Eén keer in de maand wordt die serie op eigen veld gespeeld en één keer per maand moet het team reizen. In totaal hoeft elk team voor de reguliere competitie op die manier maximaal vier keer naar het buitenland te reizen. Tijdens zo’n reis wordt direct tegen allebei de deelnemende clubs uit hetzelfde land gespeeld.

In totaal neemt de reguliere competitie, die wordt gehouden van april tot en met augustus, zestien speelweken in beslag, waarin 36 wedstrijden worden gespeeld. In september volgen de Play-Offs (best-of-three) en de finale (best-of-five). Voor de onderlinge wedstrijden tussen twee teams uit hetzelfde land, worden de reguliere competitiewedstrijden uit de nationale competitie gebruikt. Kops: “Dat maakt de nationale competitie ook interessanter.”

Rosters

De vernieuwende plannen kunnen voor enorme veranderingen tussen de Nederlandse clubs onderling zorgen. Zo is onder meer gesproken over de mogelijkheid om rosters uit te laten breiden. Hierdoor kunnen spelers van andere hoofdklasseclubs via een samenwerkingsverband speciaal voor Europese competitiewedstrijden tijdelijk worden uitgeleend.

Ook het stadion van Vaessen Pioniers wordt een speellocatie van de ELB.

Ook het stadion van Vaessen Pioniers wordt een speellocatie van de ELB.
Foto: © Rob Jelsma

Kops: “Het is belangrijk dat elke dag wedstrijden in de competitie worden gespeeld. Daarmee kun je het beste een grote fanbase creëren.” Iets wat volgens Kops met de Europese clubtoernooien van nu nauwelijks mogelijk is. “Voordat mensen door hebben dat het is begonnen, zijn deze toernooien alweer afgelopen”.

Totaalconcept

Het moet uiteindelijk een totaalconcept gaan worden, waar clubs zich aan moeten conformeren. “Er moet meer aandacht zijn voor de toeschouwers, die ook moeten weten waar ze aan toe zijn”, aldus Kops. “Uiteindelijk moeten de toeschouwersaantallen dan via 500 naar 1000 gaan. Dan doe je het al goed. We kunnen ons wel afspiegelen aan hoeveel mensen in Japan bij een wedstrijd komen. Maar veel logischer is het om te kijken naar de aantallen bij Amerikaanse Independant Leagues.”

Wel blijft Kops reëel. De plannen staan of vallen met een sponsor. “We hebben een league sponsor nodig, die komt met een startbudget voor de eerste drie jaar. Alleen dan kunnen we beginnen. Maar met de kostenbesparende plannen die wij hebben, is wat wij van een sponsor vragen voor sommige bedrijven maar een relatief laag bedrag om te investeren in ruil voor aandacht in heel Europa.” De sponsorinkomsten moeten in ieder geval worden gebruikt als startgeld voor de deelnemende clubs. Kops: “Het zal niet makkelijk worden, maar zeker niet onmogelijk”.

Bang

De ELB moet het publiek weer naar het stadion trekken.

De ELB moet het publiek weer naar het stadion trekken.
Foto: © Rob Jelsma

Veel verantwoordelijkheden zullen bij de clubs komen te liggen. Die moeten onderling met plannen komen voor een totaalconcept. “We gaan proberen de clubs zoveel mogelijk samen te brengen, zodat ze elkaar onderling kunnen helpen. Want daar zit nu nog een heel groot gat. Clubs zijn nu vooral nog bang om dingen kwijt te raken. We gaan proberen te bereiken dat de ze niet meer denken dat een Europese competitie een ver van hun bed show is.”

Kops: “Uiteindelijk moet het einddoel worden, dat we de sport meer elan gaan geven en dat we op meerdere fronten tot een verbetering gaan komen. Dat zal een hele puzzel worden, maar als iedereen erin gelooft, dan passen de puzzelstukjes vanzelf.” Om er tot slot aan toe te voegen: “Ik heb het gevoel dat als het nu niet gebeurt, het nooit meer zal gebeuren.”

Meer weten over de Euro League Baseball? Bekijk de website via Euro League Baseball, of volg de ontwikkelingen via Twitter of Facebook.

Deel dit bericht: Share on Facebook0Tweet about this on TwitterShare on Google+0Pin on Pinterest0Share on LinkedIn0Email this to someonePrint this page