Bliksembezoek honkballers historisch in Cuba

De wedstrijd tussen Cuba en het Nederlands Koninkrijk duurt maandag slechts vijf innings. Het worden echter wel historische innings. Terwijl Major League Baseball zich recent nog uiterst moeizaam en voorzichtig een toegang tot Cuba verschafte, zijn het de profhonkballers uit het Nederlands Koninkrijk die met deze Jornada Beisbolera Cuba-Holanda voor het eerst in ruim zestien jaar tijd een internationale wedstrijd spelen in Cuba.

De laatste keer dat honkballers uit de Amerikaanse profcompetitie in Cuba een wedstrijd speelden, was in 1999. Maar tot een definitieve toenadering kwam het hierna niet tussen Cuba en de Verenigde Staten. Afgelopen december werd opnieuw een voorzichtige stap gezet. Een groep, met deels oud-spelers, reisde af naar Cuba voor een Goodwill Tour.

Het was pas voor het eerst sinds Baltimore Orioles in 1999 een vriendschappelijke wedstrijd speelde tegen het Cubaanse nationale team dat Major League Baseball een officiële delegatie naar Cuba stuurde. Het was bovendien voor het eerst ooit dat gevluchte Cubaanse Major Leaguers de reis mee mochten maken. Zodoende keerden de Cubaanse sterren Yasiel Puig (Los Angeles Dodgers) en Jose Abreu (Chicago White Sox) vorige maand terug in hun geboorteland sinds hun vlucht in respectievelijk 2012 en 2013 naar de Verenigde Staten.

Jarenlange strijd

De trip van de Amerikaanse honkballers vond plaats precies een jaar na de eerste historische toenadering tussen de Amerikaanse president Barack Obama en de Cubaanse president Raul Castro. Sindsdien hebben de twee landen de diplomatieke banden aangehaald en zijn ambassades in de hoofdsteden van beide landen heropend. Daarmee lijkt een einde in zicht van de jarenlange strijd tussen de twee landen, die onder meer tot uitdrukking kwam door een inmiddels 54-jarig durend onderling handelsembargo.

Honkballers uit de Verenigde Staten namen vorige maand deel aan een Goodwill Tour in Cuba.

Honkballers uit de Verenigde Staten namen vorige maand deel aan een Goodwill Tour in Cuba.
Foto: © Rob Jelsma

De Goodwill Tour door Cuba moest het vorige maand echter doen met slechts acht Major Leaguers, waaronder de Venezolaan Miguel Cabrera, de Dominicaan Nelson Cruz en de Amerikaan Clayton Kershaw. En tijdens deze vierdaagse trip bleef het bovendien enkel bij clinics voor Cubaanse kinderen en kwamen de MLB-sterren niet in een wedstrijd in actie. Met de reis wilde Major League Baseball zijn bijdrage leveren aan het verbeteren van de relatie tussen de Verenigde Staten en Cuba. Tijdens de trip sprak MLB de hoop uit in de aanloop naar het volgende seizoen oefenwedstrijden te spelen in Cuba, iets wat MLB deed tot na de Cubaanse revolutie in 1961. Voor die tijd had Rochester Red Wings zelfs Havana als thuisbasis voor zijn wedstrijden in de Triple A-International League.

Reuzenstap

Waren de toenaderingen van Major League Baseball vorige maand nog voorzichtig en bleef een onderlinge wedstrijd altijd uit, het Nederlands Koninkrijk zet maandag een reuzenstap. Met toestemming van diverse Major League-clubs wordt Oranje het eerste team met actieve spelers uit de belangrijkste Amerikaanse profcompetities, dat een wedstrijd speelt op Cubaans grondgebied sinds het bezoek van Baltimore Orioles in 1999. Dat gebeurt in de personen van profhonkballers Carlton Daal (Cincinnati Reds) en Chris Garia (Texas Rangers) en Major League-coach Hensley Meulens (San Francisco Giants).

De wedstrijd tussen Cuba en het Nederlands Koninkrijk wordt luid aangekondigd op de televisie.

De wedstrijd tussen Cuba en het Nederlands Koninkrijk wordt luid aangekondigd op de televisie.
Foto: © Rob Jelsma

Daarmee voegen de honkballers in de Nederlandse delegatie van de handelsmissie maandag in het Estadio Latinoamericano in Havana tijdens de Jornada Beisbolera Cuba-Holanda een nieuw hoofdstuk toe aan de historie van de Cubaanse volkssport nummer één. De historische wedstrijd in Cuba is ook aan de lokale bevolking niet voorbijgegaan. “Sinds de bekendmaking afgelopen donderdag wordt de wedstrijd luid aangekondigd op de televisie, in het bijzonder op de heel populaire nationale sportzender, op de radio, in de pers”, vertelt de Nederlandse ambassadeur in Cuba Norbert Braakhuis, die zelf meermaals afreisde naar Nederland om wedstrijden tussen Nederland en Cuba bij te wonen tijdens de Haarlemse Honkbalweek en het World Port Tournament.

Berucht

Hij vervolgt: “Vergeet niet dat het Koninkrijksteam, voor de mensen hier altijd ‘Holanda’, maar het is natuurlijk veel meer dan dat, bekend en berucht is vanwege de Cubaanse nederlagen, ons wereldkampioenschap in 2011, de legendarische nederlaag van Cuba in 2000. En we zijn het eerste Europese team in heel lange tijd dat naar het land komt, een primeur. Dankzij de aankondigingen weet ook iedereen dat het gekoppeld is aan de handelsmissie onder leiding van minister Ploumen. Twee vliegen in een klap dus.”

De honkballers zijn slechts een klein deel van het grote gezelschap dat uit het Koninkrijk reist. Maar voor de gewone Cubaan misschien wel het belangrijkste onderdeel van de handelsmissie. Braakhuis verwacht hoog bezoek maandag bij de wedstrijd. “In ieder geval de minister van Sport, een van de langstzittende ministers hier. Veel officials, ook van andere ministeries is me gezegd, want dit leeft. Ik ga niet gokken hoeveel mensen naar het stadion komen, alhoewel de bond het heeft over minstens 10.000 mensen. Voor een derby en een wedstrijd van vijf innings veel dus. En niet vergeten: alles wordt live uitgezonden. Mooi voor de sponsors, want reken maar dat overal de televisie aanstaat en de shirtreclame gezien wordt. Nu wel duimen dat het droog blijft, want ook hier is dit jaar het weer van slag.”

Officiële interland

Voor de vriendschappelijke wedstrijd is de competitie in Cuba stilgelegd.

Voor de vriendschappelijke wedstrijd is de competitie in Cuba stilgelegd.
Foto: © Rob Jelsma

Ook Braakhuis kijkt uit naar de komst van de honkballers uit het Nederlands Koninkrijk. “Dit is een sportland bij uitstek, en honkbal zit in de genen. En weet je wat bijzonder is? Dat de Cubanen hun eigen competitie hier simpelweg voor hebben stilgelegd. De final series onderbreken, welk land doet dat? Zo sterk leeft hier die lange serie van ontmoetingen tussen beide teams”, aldus de Haarlemmer, die in Nederland bijna om de hoek woonde van het Pim Mulierstadion en al jong achter de hekken stond om door het gaas naar de Haarlemse Honkbalweek te kijken (“Ik gooi graag zo nu en dan bij me thuis een balletje met de Cubanen. Je bent Haarlemmer of je bent het niet!”).

De wedstrijd van maandag is mogelijk het begin van meer. Eerder deze week zaten de Cubaanse honkbalautoriteiten al om tafel met de Nederlandse ambassadeur. Onderwerp van gesprek was de mogelijkheid van een officiële interland tussen Nederland en Cuba later dit jaar, of volgend jaar. Het moet een nieuw initiatief worden om opnieuw aandacht te vestigen op de Olympische ambities van het honkbal. En wellicht andermaal een nieuw hoofdstuk aan de Cubaanse honkbalhistorie. Braakhuis: “Cuba wil niets liever dan het honkbal terug op de Olympische spelen. Beide bonden gaan praten over hoe daarin samen op te trekken. De KNBSB ziet dit bezoek graag  als een opstap naar een of meer volledige wedstrijden in Cuba.”

Lees meer over de Nederlandse handelsmissie naar Cuba:

Deel dit bericht: Share on Facebook0Tweet about this on TwitterShare on Google+0Pin on Pinterest0Share on LinkedIn0Email this to someonePrint this page